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Qué son las variables - Nociones de programación

Mar 30 2017 | Programación, Web

Las variables en programación son elementos imprescindibles que permiten almacenar diferentes tipos de datos. Por regla general deben tener un nombre y asignárseles un valor que posteriormente será usado en la ejecución del programa o script que se esté desarrollando. Por naturaleza las variables permiten flexibilidad a la hora de programar, es decir, el resultado final en un programa debe ser el esperado sin importar el valor asignado a las variables. Por ejemplo: en una calculadora simple en la cual se desean sumar dos números, los valores ingresados son almacenados cada uno en una variable y el resultado final debería ser siempre la suma de dichos valores.

Los nombres de variables en la mayoría de los lenguajes de programación están regidos por una serie de reglas que deben ser respetadas para evitar posibles fallos o errores. En general se puede usar cualquier valor alfanumérico (letras y/o números) además del signo de dólar/pesos ($) y el guion bajo (_). Deben evitarse a toda costa los signos de puntuación (comas, puntos, paréntesis, exclamaciones, interrogaciones, etc.) además de los espacios en blanco. Están totalmente prohibidos los caracteres latinos como tildes, diéresis y la letra eñe, esto debido a que los lenguajes de programación están escritos en idioma inglés y los caracteres anteriormente mencionados podrían generar errores. Por último, en la mayoría de lenguajes existen palabras reservadas las cuales no pueden ser usadas por sí solas como variables, es permitido combinarlas para crear nombres compuestos. La cantidad de palabras reservadas varía dependiendo del lenguaje que se esté utilizando, algunas de las más comunes son: class, for, while, object, var, case.

Como ya se había comentado anteriormente, es válido el uso de números como parte del nombre de una variable, pero nunca un nombre de variable podrá estar conformado de sólo números, ni podrá comenzar con un número. Para el caso de espacios en blanco deben ser reemplazados por un guion bajo o eliminarlo dejando así unidas las palabras que componen el nombre de la variable, esta unión genera dificultad de lectura por lo que es recomendable usar el estilo de escritura conocido como CamelCase, que consiste en colocar mayúsculas la primera letra de cada palabra que compone el nombre.

Nombres de variables erróneos:

número, 2item, primer valor, año

Nombres de variables válidos:

numero, item2, primer_valor, primerValor, anio, $nombre, _telefono

Al momento de crear los nombres de variable hay que tener en cuenta que muchos lenguajes son Case Sensitive, quiere decir que son sensibles a mayúsculas y minúsculas, por lo que una variable con nombre miVariable será totalmente distinta a MiVariable. Nótese el uso del estilo CamelCase en sus dos variantes: la primera en donde la primera letra de la primera palabra es minúscula (lowerCamelCase) y la segunda, donde la primera letra de la primera palabra es mayúscula (UpperCamelCase).

Cuando se está iniciando en el mundo de la programación, los programas son cortos y la cantidad de variables es reducida, es común entonces encontrar nombres de variables como: a, b, n1, etc. Al tratarse de programas cortos no supondría inconveniente alguno, pero a medida que se avanza en conocimiento, estos programas irán aumentando de tamaño y la cantidad de variables podrían llegar a ser varias decenas. Es aquí donde identificar qué valor almacena cada una puede convertirse en un verdadero problema. Se recomienda entonces asignar nombres de variables que permitan identificar fácilmente el valor contenido, por ejemplo: Se desea realizar un programa donde se calcule el promedio de tres valores. Si se utilizan nombres de variables como: valor1, valor2, valor3 y valorPromedio, permite identificar en todo momento qué almacena cada una de ellas, lo que facilita la lectura y entendimiento del programa incluso tiempo después de haber sido escrito, caso contrario ocurriría si se utilizaran nombres como: n1, n2, n3 y n4.

Para crear una variable y asignarle un valor es necesario seguir la siguiente estructura: nombreVariable - símbolo de asignación - valor. Por lo general una variable debe ser declarada, es decir, señalar que será una variable e indicar el tipo de dato que va a almacenar (esto se tratará en la siguiente publicación) y aunque lenguajes como JavaScript o PHP no lo exigen estrictamente, es recomendado hacerlo siempre. Dicho lo anterior la estructura general para la creación de una variable es:

nombreVariable = valor

Donde nombreVariable es la variable en la que se almacenará el dato, seguido del símbolo igual (=) que en la mayoría de lenguajes no significa comparación sino asignación, y del lado derecho el valor que debe tomar. Siempre el elemento de la derecha será almacenado en el elemento a la izquierda del símbolo de asignación. En un caso particular tenemos:

miVariable = 5

En esta ocasión el número 5 es almacenado en la variable miVariable, y cuando deseemos recuperar ese valor es necesario acceder a miVariable. El valor asignado a la variable se mantendrá durante toda la ejecución del programa a menos que dicho valor sea modificado en tiempo de ejecución. Por ejemplo:

miVariable = 5
miVariable = 8

Debido a que la ejecución de un programa se hace línea a línea de arriba hacia abajo, si se accede al valor de miVariable luego de la segunda instrucción de asignación, el resultado será 8. Hay que ser cuidadosos a la hora de modificar el valor de una variable puesto que una vez se haga, el valor anterior no podrá ser recuperado.

También es posible asignar valores de una variable a otra siempre y cuando sean del mismo tipo. Por ejemplo:

numero1 = 5
numero2 = 8
numero1 = numero2

Si al final de la ejecución se accede al valor de la variable numero1, el resultado será 8.

Además de valores enteros como los usados hasta el momento, también se pueden asignar valores de otro tipo como: cadenas de caracteres, lógicos (boolean), de coma flotante (decimales), etc. Todos ellos serán tratados en la próxima entrega. ¡Saludos!

P.D. Esta publicación hace parte de la serie JavaScript.